Safran: avantages, effets secondaires et préparations

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Safran: avantages, effets secondaires et préparations

Vous connaissez peut-être le safran comme épice utilisée pour aromatiser des plats comme la bouillabaisse et la paella, mais l’extrait de safran a une longue et variée histoire en phytothérapie depuis plus de 2500 ans. Selon une étude de revue de 2014, il a été utilisé dans divers pays pour traiter les maladies de la peau, les problèmes respiratoires, la mauvaise vision, la douleur, la maladie mentale, les problèmes gynécologiques, la dysfonction érectile et les infections.

Dérivé de la fleur de crocus ( Crocus sativus ), le safran est une plante herbacée vivace sans tige qui est largement cultivée en Iran et dans d’autres pays dont l’Espagne, l’Inde et la Grèce. La fleur de  C. sativus  est d’un violet clair, mais c’est le stigmate filiforme de couleur rougeâtre de la fleur, où le pollen germe, qui est apprécié à la fois comme une épice. Il faut environ 36 000 fleurs, qui sont récoltées à la main, pour produire une seule livre de stigmates. Plus de 200 000 stigmates séchés (obtenus à partir d’environ 70 000 fleurs) donnent 500 grammes de safran pur. En raison de la culture, de la récolte et de la manipulation, le safran – qui peut coûter environ 260 dollars l’once sur le marché américain – est l’épice la plus chère au monde. D’où la raison pour laquelle on l’appelle souvent «l’or rouge».

Plus de 150 produits chimiques sont présents dans le safran, mais les principaux sont la crocétine et la crocine, la picrocrocine et le safranal, qui sont responsables de la couleur, du goût et de l’odeur du safran. Ces composés sont tous de puissants antioxydants, des molécules qui protègent les cellules contre les radicaux libres et le stress oxydatif, et les scientifiques proposent que de nombreux effets bénéfiques du safran puissent leur être attribués.

Avantages pour la santé

Le safran s’est avéré utile dans plusieurs maladies, et selon une étude de revue de 2015, il est temps de passer à des stades d’étude plus avancés ou même de développer un médicament pour l’utilisation du safran dans le traitement de la dépression et de la maladie d’Alzheimer. Cependant, il existe des preuves beaucoup plus faibles pour la plupart des autres utilisations proposées, notamment la prévention ou le traitement du cancer, la réduction du cholestérol et d’autres avantages cardiovasculaires et l’amélioration de la peau. Voici un aperçu des résultats des recherches disponibles sur les principaux avantages du safran:

Dépression

Des études préliminaires suggèrent que cette épice culinaire est utile dans le traitement des troubles de l’humeur. Dans une étude en double aveugle contrôlée par placebo de 2016, 60 adultes souffrant d’anxiété et de dépression ont reçu soit 50 milligrammes (mg) de safran, soit un placebo deux fois par jour pendant 12 mois. Selon les chercheurs, le safran semble avoir un impact significatif sur l’anxiété et la dépression par rapport à ceux recevant un placebo, et les effets secondaires sont rares.

Dans une étude de 2015 publiée dans le Journal of Affective Disorders , des adultes atteints de trouble dépressif majeur ont pris de la crocine (un constituant actif du safran) ou un placebo avec du Prozac (fluoxétine), Zoloft (sertraline) ou Celexa (citalopram), recaptage sélectif de la sérotonine médicaments inhibiteurs (ISRS) couramment utilisés pour la dépression. Les résultats ont révélé que le groupe prenant de la crocine avait des scores significativement améliorés sur les évaluations autodéclarées par rapport à ceux prenant le placebo.

Dans une étude de 2014 publiée dans le  Journal of Affective Disorders , les adultes souffrant de dépression légère à modérée ont pris un supplément de safran ou du Prozac par jour pendant six semaines. À la fin de l’étude, l’extrait de safran s’est avéré aussi efficace que le Prozac.

Une revue de six essais cliniques avec des témoins placebo ou antidépresseurs publiés dans  Human Psychopharmacology  en 2014 a conclu que «la recherche menée jusqu’à présent fournit un soutien initial pour l’utilisation du safran pour le traitement de la dépression légère à modérée». Les auteurs ont constaté que l’extrait de safran avait un effet thérapeutique important par rapport à un placebo et était aussi efficace que les médicaments antidépresseurs.

Lorsqu’elles ont été étudiées sur des adolescents présentant des symptômes légers à modérés dans une étude de 2018, cependant, les améliorations de l’anxiété et des symptômes dépressifs signalées par les adolescents après avoir pris 14 mg de safran deux fois par jour pendant huit semaines n’ont pas été corroborées par leurs parents.

Bien que l’utilisation du safran dans la dépression soit mal comprise, certaines recherches suggèrent qu’il pourrait fonctionner comme les ISRS pour augmenter les niveaux de sérotonine dans le cerveau, une substance chimique connue pour réguler l’humeur.

Gestion de la perte de poids et de l’appétit

Lorsqu’ils sont utilisés comme aide à la perte de poids, les suppléments de safran sont censés réduire l’appétit et réduire les fringales. Certains partisans suggèrent que le safran augmente les niveaux de sérotonine dans le cerveau et, à son tour, aide à prévenir la suralimentation compulsive et la prise de poids associée.

L’extrait de safran semble prometteur comme moyen de contrôler l’alimentation compulsive, selon une petite étude publiée dans Nutrition Research en 2010. Pour l’étude, des femmes en bonne santé qui étaient légèrement en surpoids ont pris un supplément contenant du safran ou un placebo chaque jour pendant huit semaines. L’apport calorique était illimité. Les résultats de l’étude ont montré que les membres du groupe safran ont connu une diminution significativement plus importante du grignotage et une réduction significativement plus importante du poids corporel par rapport aux membres du groupe placebo. Les auteurs de l’étude notent que les effets supposés améliorant l’humeur du safran pourraient contribuer à la diminution de la fréquence des collations.

Dégénérescence maculaire liée à l’âge (DMLA)

Le safran est ajouté comme ingrédient dans certains suppléments pour la vue, et plusieurs petites études suggèrent qu’il peut être bénéfique aux premiers stades de la dégénérescence maculaire liée à l’âge.

Dans un essai croisé randomisé, à double insu et contrôlé par placebo publié en 2018, des adultes atteints de DMLA légère à modérée ont reçu 20 mg de safran ou un placebo pendant trois mois. Les chercheurs ont conclu que le safran améliorait légèrement la fonction visuelle et qu’en raison de la nature chronique de la DMLA, une supplémentation à long terme pouvait produire de plus grands avantages. Dans une autre étude précoce publiée en 2016, une supplémentation quotidienne de 30 mg de safran pendant six mois a été associée à des changements statistiquement significatifs de la fonction rétinienne chez les patients atteints de DMLA sèche et humide.

La maladie d’Alzheimer

Des recherches préliminaires suggèrent que le safran peut inhiber l’agrégation et le dépôt de plaques bêta-amyloïdes dans le cerveau humain et peut, par conséquent, être utile dans la maladie d’Alzheimer. Dans deux essais cliniques contrôlés randomisés, en double aveugle sur des patients atteints de la maladie d’Alzheimer légère à modérée, le safran a amélioré la fonction mentale. Dans la première étude, les patients ont été traités avec 30 mg de safran (15 mg deux fois par jour) ou un placebo pendant 16 semaines. Dans la deuxième étude, les patients ont été traités avec 30 mg de safran (15 mg deux fois par jour) ou cinq mg deux fois par jour du médicament Aricept (donépézil) pendant 22 semaines. Dans les deux études, les auteurs ont rapporté que le safran produisait un résultat significativement supérieur sur la fonction cognitive que le placebo. Ils ont également montré que l’efficacité du safran sur l’amélioration du score cognitif des patients atteints d’Alzheimer était égale à celle d’Aricept.

Dysérection

Bien que le mécanisme d’action du safran sur la fonction sexuelle soit inconnu, une revue de 2018 de six articles a révélé que plusieurs études ont rapporté son utilité sur cinq dimensions de la dysfonction érectile, y compris la fonction érectile, le désir sexuel, la fonction orgasmique, la satisfaction sexuelle et la satisfaction globale. Cependant, les chercheurs ont trouvé des effets contradictoires sur le sperme chez les hommes infertiles.

Syndrome prémenstruel

L’extrait de safran peut aider à soulager les symptômes du syndrome prémenstruel (SPM), selon une étude de 2008 du British Journal of Obstetrics and Gynecology . Après avoir pris des suppléments de safran quotidiennement tout au long de deux cycles menstruels, les participants à l’étude ont présenté une diminution significativement plus importante des symptômes du SPM que ceux qui ont pris un placebo pendant la même période.

Les effets secondaires possibles

Bien que le safran soit considéré comme sûr pour la plupart des gens lorsqu’il est consommé dans les petites quantités généralement utilisées en cuisine, l’utilisation de suppléments de safran ou de safran peut déclencher des effets secondaires légers. À des doses plus faibles de 30 à 50 mg, que la plupart des études ont utilisées, les effets secondaires comprennent principalement des nausées, des vomissements, des étourdissements et une bouche sèche. Les auteurs de l’étude ne rapportent aucune différence significative entre le safran et le placebo en ce qui concerne les effets secondaires.

Comme documenté dans la médecine traditionnelle, le safran avait été utilisé pour l’avortement et, à fortes doses (cinq grammes), il a été démontré qu’il pouvait induire des stimulants utérins et avoir des effets œstrogéniques chez les animaux. Par conséquent, vous ne devriez pas prendre de safran si vous êtes enceinte. Dans une étude chez des femmes en bonne santé, la prise de 400 mg de safran par jour pendant sept jours a provoqué des saignements utérins anormaux chez deux femmes.

Les auteurs d’une étude de revue n’ont trouvé aucune étude sur les interactions entre différents médicaments et le safran. Cependant, ils suggèrent une approche prudente pour l’utilisation du safran chez les personnes sous traitement anticoagulant (anticoagulant) ou celles souffrant de certains types de maladies rénales.

Comme pour tout supplément, si vous envisagez d’utiliser le safran à des fins de santé, parlez d’abord à votre fournisseur de soins de santé pour peser le pour et le contre. De plus, gardez à l’esprit que l’auto-traitement d’une maladie comme la dépression et le fait d’éviter ou de retarder les soins standard peuvent avoir de graves conséquences.

Dosage et préparation

En tant que complément alimentaire, jusqu’à 1,5 gramme de safran peuvent être pris en toute sécurité par jour. Il est considéré comme toxique lorsqu’il est ingéré à des doses supérieures à cinq grammes et pourrait être mortel à des doses de plus de 20 grammes par jour.

Les études cliniques ont évalué des doses allant de 20 mg par jour à 400 mg par jour, bien que les doses efficaces les plus courantes appliquées dans les essais cliniques soient de 30 mg à 50 mg par jour.

Ce qu’il faut chercher 

Lorsque vous achetez des suppléments, il est important de garder à l’esprit que le mélange de safran avec des matériaux comme la betterave, les fibres de grenade et les fibres de soie teintes en rouge permet parfois de réduire son coût. Les chercheurs rapportent que les étamines jaunes du safran ont également été mélangées à la poudre de safran. Parfois, les fleurs d’autres plantes, en particulier le carthame, le souci, l’arnica et les herbes teintées, sont frauduleusement mélangées aux véritables stigmates. Le curcuma, le paprika et d’autres substances ont également été combinés avec de la poudre de safran.

Lorsque le safran est utilisé à des fins thérapeutiques, les adultérations le rendent totalement inutile voire nocif.

Lorsque vous achetez des suppléments de safran, méfiez-vous des produits qui énumèrent «safran indien», «safran américain» ou «safran mexicain», qui sont des moyens courants de mal étiqueter le curcuma aux herbes. Assurez-vous d’acheter du safran auprès d’une marque ou d’un magasin réputé pour éviter un produit frelaté ou mal étiqueté.

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Zahra Thunzira is a Jakarta-based nutritionist and gym instructor. She’s also an adventure travel, fitness, and health writer for several blogs and websites. She earned her Master degree in Public Health from University of Indonesia.